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LA UNIDAD MOTORA.

Una contracción muscular se produce gracias a la activación de neuronas motoras que se encuentran en la médula espinal. Cada neurona motora hace sinapsis con numerosas fibras en el interior del músculo. Como existen muchas más fibras que neuronas motoras, los axones motores se ramifican para poder contactar con muchas fibras diferentes y con una amplia distribución. Esto disminuye la posibilidad de que daños en una o varias neuronas modifique la funcionalidad del músculo. La neurona motora y las fibras con las que hace contacto se denominan unidad motora.
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El tamaño de la neurona motora condiciona la cantidad de fibras con las que conecta. Así, neuronas motoras pequeñas inervan pocas fibras musculares y forman unidades motoras pequeñas que generan fuerzas pequeñas. Por el contrario, neuronas motoras grandes inervan unidades motoras más grandes y más poderosas.

Las características propias de las fibras determinan la velocidad de contracción muscular. Fibras musculares pequeñas que se contraen lentamente generan fuerzas pequeñas y se denominan unidades motoras lentas. Éstas son importantes en actividades que requieren una contracción sostenida en el tiempo y de baja intensidad (mantenimiento de la postura). Las fibras musculares de mayor tamaño son capaces de generar de manera rápida fuerzas más grandes pero durante un corto tiempo, se las denomina unidades motoras fatigables rápidas. Suelen ser importantes durante esfuerzos breves como saltar o correr. Existen unas unidades motoras de tamaño intermedio conocidas como unidades motoras rápidas resistentes a la fatiga que no son tan rápidas pero resisten a la fatiga en el tiempo.

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